Petrolio sotto zero

Tra i tanti momenti prima impensabili del 2020, uno dei più clamorosi è avvenuto il 20 aprile, quando il prezzo del greggio è sceso sotto lo zero. I futures West Texas Intermediate, lo strumento più popolare utilizzato per scambiare la merce, avevano iniziato la giornata a 18 dollari al barile. Era già basso, ma i prezzi hanno continuato a cadere fino alle 14:08 (ora di New York) quando sono diventati negativi.

Ciò significava che chiunque vendesse petrolio doveva pagare qualcun altro per toglierselo dalle mani. Poi il mercato del greggio è crollato completamente, cadendo di quasi $40 in 20 minuti, per chiudere a – 38$. Era il prezzo più basso per il petrolio nei 138 anni di storia del New York Market Exchange – e con ogni probabilità il prezzo più basso nei millenni da quando gli esseri umani iniziarono a bruciare l’oro nero per il calore e la luce.

A guardare lo spettacolo macabro che stava avvenendo sono stati commercianti, dirigenti energetici e dipendenti di società di trasporti, i cui mezzi di sussistenza sono legati alle fluttuazioni del petrolio. I regolatori della Commodity Futures Trading Commission a Washington fissavano i loro monitor, sbalorditi. “Lo schermo stava impazzendo”, ha detto a Institutional Investor Tom Kloza, analista della società di ricerca OPIS Ltd. L’esperienza, ha detto, è stata come guardare un film del regista surrealista Federico Fellini: “Puoi apprezzarlo, ma nessuno sa bene cosa sta succedendo”.

Entro 24 ore la follia era finita, il petrolio aveva nuovamente un valore positivo. I futures WTI, in cui acquirenti e venditori concordano un prezzo da negoziare in una data imminente, sono al centro dell’industria petrolifera e del gas da 3 trilioni di dollari all’anno. Il WTI è uno dei componenti principali che determina il prezzo globale del petrolio, indipendentemente dal fatto che il petrolio venga venduto da un regno mediorientale o da un conglomerato in Germania.

Oltre alla merce fisica stessa, anche i prodotti finanziari sono ancorati per miliardi di dollari al WTI in modo specifico e peculiare. Il loro valore è determinato dal prezzo WTI alle 14:30. quattro giorni lavorativi prima del 25 di ogni mese. Quel cruciale “accordo” per il contratto WTI di maggio è stato il 20 aprile.

L’improvviso calo dei prezzi di quel giorno, che ha spazzato via alcuni investitori che avrebbero scommesso su una ripresa del petrolio, è stato spiegato come il risultato di una confluenza di fattori macroeconomici. La pandemia e le conseguenti interruzioni economiche avevano decimato la domanda di petrolio e lo spazio per immagazzinarlo si stava esaurendo rapidamente. Sembrava essere un semplice caso di “domanda e offerta fondamentali”, ha detto il presidente della CFTC Heath Tarbert in un’intervista del 21 aprile alla CNBC. Terry Duffy, amministratore delegato di CME Group Inc., che possiede la borsa di New York, nota come Nymex, l’ha vista in termini simili. “Il mercato ha funzionato come avrebbe dovuto funzionare”, ha detto alla rete. “Alla perfezione.”

MANIPOLAZIONE DI MERCATO?

Forse per i veterani del settore come Duffy, tutto aveva un senso, ma per chiunque avesse mai pagato per riempire un’auto o un serbatoio dell’olio domestico, un prezzo negativo era difficile da comprendere. Inoltre, c’era stato un fiume di vendite a partire da circa due ore prima dell’accordo, il che ha portato a chiedersi se qualcuno avesse deliberatamente deciso di abbassare i prezzi. Harold Hamm, presidente dell’azienda produttrice di petrolio Continental Resources Inc., ha pubblicato una lettera chiedendo un’indagine su ciò che ha descritto come “sistemi falliti” e “possibile manipolazione del mercato”.

Dopotutto, il 21 aprile il contratto di maggio era tornato a $10 e le prospettive erano cambiate a malapena. “Ad aprile ci sono state chiacchiere sui prezzi a zero o addirittura negativi, ma nessuno parlava di -$40″, afferma Dave Ernsberger, responsabile globale dei prezzi e delle informazioni di mercato presso S&P Global Platts, che fornisce punti di riferimento per acquirenti e venditori. “Allora qual è la vera storia qui?

VEGA CAPITAL SBANCA

Le autorità statunitensi e gli investigatori del Nymex hanno esaminato i dati commerciali per avere informazioni su chi esattamente stesse guidando l’azione il 20 aprile. Secondo persone che avevano familiarità con il loro pensiero, sono rimasti scioccati nello scoprire che l’azienda che sembrava aver avuto il maggiore impatto sui prezzi non era una banca di Wall Street o una grande compagnia petrolifera, ma un minuscolo gruppo chiamato Vega Capital London Ltd. Un gruppo di nove trader indipendenti affiliati a Vega e operanti dalle loro case nell’Essex, la contea a nord-est di Londra, hanno incassato 660 milioni di dollari tra di loro in poche ore. Ora le autorità devono decidere se qualcuno in Vega ha violato le regole del mercato unendo le forze per spingere al ribasso i prezzi o se ha semplicemente concluso uno dei più grandi scambi della storia. Un avvocato di un certo numero di trader Vega nega con veemenza gli illeciti dei suoi clienti e afferma che ognuno di loro ha negoziato sulla base di segnali di mercato liberi a tutti gli investitori.

IPE E TRUCCHETTI

Paul Commins, uno dei trader che hanno sbancato grazie ai prezzi negativi del petrolio, ha iniziato la sua carriera commerciale comprando e vendendo petrolio nelle rumorose sale dell’International Petroleum Exchange di Londra. Inaugurato nel 1980, l’IPE era tumultuoso: 400 trader e broker in giacche colorate si urlavano addosso e usavano segnali manuali per concludere accordi che venivano poi siglati su pezzetti di carta. Per lo più provenivano da ambienti della classe operaia, spesso dall’Essex, noto per la sua cultura sfacciata e le ostentate manifestazioni di ricchezza. (Lo stereotipo maschio dell’Essex è un “vecchio” amante del calcio con una pinta in mano e una macchina costosa.)

I box premiavano la rapidità di pensiero e la tolleranza al rischio, e Commins, prosperava lì. Dopo alcuni anni riempiendo ordini per clienti aziendali presso Trafalgar Commodities, divenne un “locale“, uno dei trader d’élite in giacche rosse che scommettevano i propri fondi. Un ex collega lo descrive come tra i tre migliori investitori dell’IPE in gas e petrolio. Le sale degli scambi erano collegiali e libere, un luogo di zone grigie etiche e normative. Se un investitore avesse sentito per caso notizie su un grande commercio che qualche importante petrolifero aveva in cantiere, potrebbe tentare di anticiparlo, una pratica proibita ma pervasiva nota come front-running. La cavernosa sala commerciale aveva telecamere, ma c’erano punti ciechi in cui le persone andavano per condividere informazioni. Un ex dirigente fatica a ricordare una singola riunione del comitato di conformità dello scambio.

Un trucco coinvolgeva uno strumento chiamato Trade at Settlement, o TAS, un accordo per acquistare o vendere un future ovunque il prezzo finisca alla campana di chiusura. Il contratto era rivolto a fondi di investimento, il cui mandato era di monitorare il prezzo del petrolio a lungo termine. Ma alcuni trader hanno capito che potevano prendere l’altro lato di questi scambi TAS, quindi lavorare insieme alla fine della giornata per spingere il prezzo di chiusura il più basso possibile in modo da poter intascare un profitto. La pratica, sebbene ufficialmente contraria alle regole, era così comune ed efficace che aveva un soprannome: “Grab a Grand“.

“Era palese quello che stava succedendo”, secondo l’ex direttore dell’IPE Chris Cook, che dice di aver appreso della pratica dopo aver lasciato lo scambio. Non ci sono prove che Commins o i suoi colleghi siano stati coinvolti in questa pratica.

Nel periodo di massimo splendore dell’IPE, i migliori trader potevano guadagnare decine o addirittura centinaia di migliaia di sterline in un giorno e comunque andare al pub entro le 17:30. Ma l’ascesa del commercio elettronico li ha resi obsoleti. Le sale commerciali dell’IPE hanno chiuso nel 2005, costringendo Commins, allora 36enne e centinaia come lui a imparare a fare trading usando un computer o rinunciare e fare qualcos’altro. Molti hanno lottato per effettuare la transizione pur di non smettere. Altri si sono uniti a banche o broker.

IL GRUPPO DI TRADER INDIPENDENTI

Ex locali che volevano continuare a lavorare per sé stessi si riunivano in società commerciali dove ricevevano una scrivania, un po’ di supporto per l’ufficio e connessioni veloci ai mercati in cambio di una tariffa mensile, una piccola commissione su ogni commercio e, in alcuni casi, una riduzione dei profitti realizzati. Le più grandi società di trading, conosciute come “le cinque famiglie“, avevano sede a Londra e avevano dozzine di commercianti nei loro libri, molti dei quali provenivano dalle sale dell’IPE. Ma a mezz’ora di treno di distanza, nella piccola città di Loughton, nell’Essex, Commins ha dato vita a un suo collettivo.

Il suo gruppo era un misto di commercianti esperti e novizi ventenni, di solito figli di amici di Commins o coetanei dei suoi figli. Tra loro c’erano Dog (vero nome: Chris Roase), un commerciante esperto; Elliot Pickering, un ragazzo magro e dall’aspetto goffo che viveva ancora con sua madre e guidava una Rolls-Royce decappottabile; e Aristos Demetriou, che si chiamava “Ari” ed era tra quelli con i maggiori guadagni all’interno del gruppo. Il rapido successo di Ari aveva scatenato una rumorosa voce circolata tra i commercianti di materie prime di Londra in cui si narrava che Ari fosse venuto a conoscenza del mondo degli investimenti grazie a Dog mentre lavorava nel parcheggio di un supermercato: spingendo carrelli della spesa, ha notato Dog guidare e ha chiesto come poteva permettersi un’auto così stravagante.

I commercianti erano tutti indipendenti, ciascuno con i propri conti di intermediazione e dichiarazioni dei redditi. Ma i record di scambio e le persone che hanno lavorato al loro fianco indicano che spesso hanno operato in modo simile, acquistando o vendendo nella stessa direzione nei momenti chiave. Lontano dai mercati, alcuni membri del gruppo hanno fatto tutto insieme: giocare a golf, guardare la loro squadra di calcio, il West Ham United, e portare le loro famiglie nella cittadina balneare di Marbella in Spagna (dove lo slogan per chi è cosciente del corpo era “no carboidrati prima di Marbs “). Diverse proprietà acquistate nello stesso quartiere, un ricco villaggio chiamato Theydon Bois che combina il fascino bucolico della campagna inglese con un breve viaggio in metropolitana nel centro di Londra. Dopo il lavoro erano soliti ritrovarsi in un bar frequentato dal cast di The Only Way Is Essex, una specie di versione più blanda e arrogante di Jersey Shore.

Per molto tempo, Commins e gran parte del suo team hanno commerciato come ramo esterno del Tower Trading Group, una delle cinque famiglie. Ma quando due manager della Tower, Adrian “Britney” Spires e Tommy Gaunt, se ne sono andati per iniziare il proprio gruppo nel 2016, Commins e circa 20 altri commercianti della stessa società si sono uniti a loro. Sotto l’egida della nuova società, Vega Capital London, ha continuato ad aggiungere trader alla sua scuderia, offrendo slot a giovani uomini con legami con il suo gruppo sociale. Non è chiaro quale accordo commerciale avesse Commins con i commercianti che ha scovato o con Vega Capital, che ha dozzine di persone nel suo elenco che non hanno nulla a che fare con l’equipaggio dell’Essex. Ma c’erano connessioni finanziarie tra di loro. Commins e Demetriou erano comproprietari di una società chiamata PC & AD Developments, mentre Commins, Demetriou e Pickering sono stati tutti amministratori di un’entità chiamata PAT Developments Ltd. Le società, che non hanno siti Web, sono elencate come coinvolte in attività reali immobiliare.

CONTRATTI TAS E WTI

All’inizio del 2020 le grandi economie industriali erano in buona salute, gli investitori erano ottimisti e il West Texas Intermediate veniva scambiato a circa $ 60 al barile. I prezzi hanno iniziato a scendere a febbraio dopo le prime segnalazioni del coronavirus. Ciò ha subito un’accelerazione quando l’epidemia si è trasformata in una pandemia. Entro la fine di marzo, i futures WTI erano a $ 20, il minimo dopo l’11 settembre. Poi, dopo negoziati difficili, i grandi produttori di petrolio – guidati da Russia, Arabia Saudita e Stati Uniti – hanno accettato di ridurre la produzione del 10% per cercare di stabilizzare i prezzi.

Il taglio non era sufficiente. Tutti i future sul petrolio erano in ribasso, compreso il greggio Brent, che si basa sul petrolio trovato nel Mare del Nord europeo, ma c’era un problema particolare con il WTI. A differenza del Brent, che consente ad acquirenti e venditori di saldare ciò che si devono reciprocamente in contanti, chiunque abbia un contratto WTI in scadenza alla fine di un mese è obbligato a prendere possesso di 1.000 barili di greggio a Cushing, Okla. ( Nonostante sia minuscolo e senza sbocco sul mare, Cushing è noto come “l’oleodotto Crossroads of the World”. È diventato un centro per la raffinazione e la distribuzione dopo che il petrolio è stato trovato lì un secolo fa.)

Normalmente, gli speculatori possono aggirare questo problema vendendo prima della data di scadenza e acquistando il contratto del mese successivo, un processo noto come “rotazione“. Ma i prezzi bassi a marzo e all’inizio di aprile avevano attirato una corsa di investitori dilettanti verso prodotti che tracciavano il petrolio, incluso un grande fondo cinese chiamato Crude Oil Treasure, che pubblicizzava con lo slogan “Il petrolio greggio è più economico dell’acqua“. Tutti questi fondi dovrebbero rinnovare contratti per miliardi di dollari e, grazie al virus, sarebbe difficile trovare acquirenti.

Nel frattempo, i serbatoi di stoccaggio a Cushing si stavano riempiendo velocemente. Con così poco spazio disponibile, il costo per mantenere il petrolio minacciava di superare qualsiasi potenziale profitto derivante dalla sua vendita. Ciò combinato con un’abbondanza di venditori frenetici per paralizzare un mercato già spaventoso. Il 3 aprile, Nymex ha emesso un avvertimento senza precedenti che i prezzi potrebbero diventare negativi.

Il giorno di liquidazione cruciale per il contratto WTI di maggio, il 20 aprile, è stato un lunedì. In Essex, alcuni trader di Vega si sono collegati prima dell’alba per approfittare della grande sessione. Al centro della loro strategia ci sarebbero i contratti TAS, popolari già ai tempi dell’IPE.

ESEMPIO DELLA STRATEGIA UTILIZZATA DA VEGA

Ecco come funziona: immagina che un trader veda che il WTI è a $ 10 e prevede che finirà la giornata a $ 5. Per capitalizzare, acquista 50.000 barili nel mercato TAS, accettando di acquistare petrolio a qualsiasi prezzo sarà alle 14:30. Allo stesso tempo, inizia a vendere normali futures sul WTI: 10.000 barili per $ 10 e poi, se il mercato è in calo come previsto, altri 10.000 a $ 9 e di nuovo a $ 8. Con l’avvicinarsi della finestra di regolamento, il trader accelera la sua vendita, scaricando altri 10.000 contratti a $ 7, quindi un’altra tranche a $ 6, aiutando a spingere il prezzo più in basso fino a quando, abbastanza sicuro, si stabilizza a $ 5. Ormai è “piatto“, il che significa che ha venduto tanti barili quanti ne ha acquistati e non è obbligato a prendere in consegna il petrolio reale.

La scommessa del trader è andata a buon fine. Il suo profitto è di $ 150.000, la differenza tra ciò per cui ha venduto petrolio (50.000 barili a prezzi che vanno da $ 10 a $ 6, per un totale di $ 400.000) e ciò per cui l’ha comprato in contratti TAS (50.000 barili a $ 5 al barile, o $ 250.000) . Tutto ciò è perfettamente legale, a condizione che il trader non cerchi deliberatamente di spingere il prezzo di chiusura a un livello artificiale per massimizzare i suoi profitti, il che costituisce una manipolazione del mercato. La manipolazione può comportare sanzioni civili come multe o divieti, o persino accuse penali che comportano una potenziale pena detentiva fino a 10 anni.

I trader di Commins erano stati storicamente in grado di guadagnare un sacco di soldi in poche ore nei giorni di regolamento facendo trading nella stessa direzione, secondo le persone che li hanno visti lavorare. Ma la strategia era rischiosa. Se un giocatore ancora più grande si presentasse alla fine della sessione e facesse la scommessa opposta, potrebbe spingere il mercato nella direzione opposta. Ci sono stati giorni in cui hanno perso milioni di dollari tra loro, ricorda un commerciante che li conosce.

LE ORE DEL CROLLO

Mentre il fondo cinese Crude Oil Treasure e altri hanno venduto contratti WTI sul mercato TAS il 20 aprile, i trader dell’Essex li hanno acquistati, secondo persone che hanno familiarità con la loro strategia di trading, impegnandosi ad acquistare grandi quantità di petrolio a qualunque prezzo risultasse essere. Tra le 23:00 (orario UK) del 19 aprile, quando il mercato è stato aperto, e le 17:00 (mezzogiorno a New York) del giorno successivo, il prezzo è sceso da circa $ 18 a $ 10 al barile. Mentre il prezzo dei barili crollava, Commins e i suoi amici vendevano lotti di contratti WTI regolari, proprio come nell’esempio sopra. Tutto ciò di cui avevano bisogno era che i prezzi continuassero a scendere, tanto più era meglio. Con il passare della giornata, tuttavia, sono diventati nervosi. Nei messaggi di testo descritti a Bloomberg Businessweek, si scambiavano i dettagli delle loro singole operazioni e si chiedevano se si assumessero troppi rischi.

Con poco più di due ore prima del regolamento dei prezzi dei futures, l’attività di trading sul mercato di questi strumenti, portò il prezzo da $ 10 a $ 5, e successivamente completamente a zero. Il passaggio ai prezzi negativi è avvenuto alle 14:08, a quel punto tutti i restanti ritardatari ancora abbastanza coraggiosi da acquistare petrolio nella speranza di un rimbalzo sono usciti dal mercato. Nei successivi 22 minuti, sotto il peso delle vendite in corso da parte di Vega e altri, il contratto di maggio crollò. Nymex calcola il prezzo di regolamento prendendo una media ponderata delle negoziazioni che si verificano dalle 14:28 alle 14:30. Il prezzo finale è arrivato a – $ 37,63. Nell’ultima mezz’ora i nove trader di Vega Capital sono stati, come gruppo, di gran lunga i maggiori venditori di futures e spread WTI, secondo i dati di trading descritti a Businessweek, una situazione assurda in un mercato normalmente dominato da aziende come BP , Glencore e JPMorgan Chase.

IL RISCHIO ASSUNTO VIENE RIPAGATO PER VEGA CAPITAL

Incuranti delle norme del commercio, l’equipaggio di Vega era finito per essere pagato sia per i futures che avevano venduto quando il petrolio era positivo durante il giorno, sia per quelli che avevano acquistato tramite TAS. Ciò, combinato con il profitto derivante dalle operazioni di spread, ha portato a un totale di $ 660 milioni per i nove maggiori esponenti del gruppo Vega, secondo i dati di trading. Demetriou, che ha 31 anni; Pickering, 25 anni; e Younger, 22 anni, hanno realizzato oltre $ 100 milioni ciascuno, mentre Roase ha incassato circa $ 90 milioni. Commins ha portato a casa circa $ 30 milioni. Anche suo figlio, George, che ha poco più di vent’anni e poca esperienza nel trading, apparentemente, ha guadagnato 8 milioni di dollari.

GLI SFORTUNATI E POCO ATTENTI

Altrove, gli investitori di tutto il mondo hanno contato le loro perdite. Il fondo del tesoro cinese ha informato i suoi clienti che tutto ciò che avevano messo era ormai sparito. “Non ci è venuto in mente“, il petrolio potrebbe diventare negativo, ha detto a Bloomberg News A’Xiang Chen, un investitore di 26 anni di Shenzhen. Syed Shah, un day-trader nei sobborghi di Toronto che aveva iniziato a comprare futures del greggio quando il prezzo era sceso a 3 dollari al barile, si è ritrovato a dover pagare 9 milioni di dollari. Interactive Brokers, il più grande servizio di trading online d’America, ha perso 104 milioni di dollari perché il suo software non era attrezzato per gestire prezzi negativi.

Le voci di un guadagno così importante da parte di un gruppo di ragazzi dell’Essex si sono diffuse rapidamente, anche se i vincitori erano timidi nel discutere i loro profitti, secondo qualcuno che dice di aver visto i messaggi. Alla domanda sulle dimensioni del loro bottino, uno ha scherzato dicendo che doveva andare: la ricezione del cellulare si stava interrompendo sul suo yacht.

Fonte: Bloomberg Businessweek, Financial Times, Forbes.

Author: Andrea Binello